Тёмные точки в облаках Венеры могут оказаться бактериями

Облака Венеры, в отличие от её поверхности, вполне пригодны для жизни.

Фото Japan Aerospace Exploration Agency.

Проектируемый летательный аппарат VAMP для исследования атмосферы Венеры, возможно, окажется на борту российского космического зонда.

Иллюстрация Northrop Grumman.

Происхождение тёмных частиц в атмосфере планеты не удаётся объяснить уже в течение столетия. Недавно исследователи второй планеты выдвинули смелую гипотезу: это микробы. Научная работа, опубликованная в журнале Astrobiology, убеждает, что это возможно.

Венера носит имя богини любви и красоты, но отнюдь не проявляет к своим гостям нежности. Температура на поверхности планеты достигает 450 градусов Цельсия, а давление – 90 земных атмосфер.

Однако на высоте 47,5–50,5 километра условия куда более гостеприимны. Давление там как на поверхности Земли, а температура около 60 градусов Цельсия, что вполне комфортно для некоторых земных микробов. В связи с этим ещё в 1967 году крупный планетолог и пионер научной популяризации Карл Саган выдвинул гипотезу об обитаемости облаков второй планеты от Солнца.

"У Венеры было достаточно времени для автономной эволюции жизни", – объясняет Санджай Лимай (Sanjay Limaye) из Висконсинского университета, первый автор нового исследования.

Действительно, некоторые модели предполагают, что жидкая вода на поверхности планеты существовала целых два миллиарда лет. Для сравнения: Земля прошла путь от комка протопланетной пыли до появления первых организмов менее чем за миллиард лет.

Учёные давно установили, что на Земле атмосферные процессы могут поднимать бактерии на огромные высоты и даже запускать в космос.

Правда, атмосфера Венеры состоит в основном из углекислого газа, а облака вместе с водой содержат и серную кислоту. Но для иных земных экстремофилов и это не препятствие.

"Мы знаем, что на Земле жизнь может процветать в очень кислой среде, может питаться углекислым газом и вырабатывать серную кислоту", – цитирует пресс-релиз слова соавтора исследования Ракеша Могула (Rakesh Mogul) из Калифорнийского политехнического университета.

Проектируемый летательный аппарат VAMP для исследования атмосферы Венеры, возможно, окажется на борту российского космического зонда.
Проектируемый летательный аппарат VAMP для исследования атмосферы Венеры, возможно, окажется на борту российского космического зонда.
Иллюстрация Northrop Grumman.

Таким образом, жизнь в том виде, в котором мы её знаем, в атмосфере Венеры возможна в принципе. Но, как известно любому человеку, заглядывавшему в кошелёк или холодильник, "может найтись" не означает "найдётся". Есть ли какие-то свидетельства, что атмосфера планеты действительно обитаема?

Авторы указывают на тёмные пятна в облаках Венеры, открытые около ста лет назад.

"Венера эпизодически демонстрирует тёмные, насыщенные серой пятна с контрастом [по сравнению с фоном] до 30–40 процентов в ультрафиолете и приглушённые на более длинных волнах. Эти пятна сохраняются в течение нескольких дней, постоянно изменяя свою форму и контрастность", – информирует Лимай.

Исследования предшественников показали, что пятна содержат диоксид серы и хлорид железа и включают частицы размерами от 330 до 500 нанометров. Природа этих частиц все ещё неизвестна.

В новой статье учёные обращают внимание на земные бактерии, по спектральным свойствам весьма похожие на таинственные частицы. Бросается в глаза, что и размер у последних вполне подходящий.

Авторы тщательно взвешивают "за" и "против" такой гипотезы. Они сравнивают упомянутые спектры, обсуждают биохимический потенциал серы и железа в облаках Венеры, анализируют атмосферные явления, которые могли бы доставить "квартирантов" в облака с гостеприимной когда-то поверхности.

Общий вывод исследователей оптимистичен. Частицы в облаках Венеры могут быть бактериями или скоплениями бактерий, для этого достаточно физических и биохимических возможностей. При этом живые организмы могут иметь достаточную биомассу, чтобы их можно было обнаружить с помощью атмосферных зондов, которые планируется отправить на вторую планету. Авторы предлагают конкретные схемы экспериментов, призванных выяснить, есть ли жизнь на Венере.

Особые надежды авторов связаны с российской миссией "Венера-Д", которую планируется запустить в 2026 году. Согласно проекту, она может нести на борту летательный аппарат для изучения атмосферы планеты.