Найден организм, пожирающий метеориты

Фрагменты метеорита, колонизированные археями вида Metallosphaera sedula.

Фото Tetyana Milojevic.

Археи – одноклеточные микроорганизмы, не имеющие ядра и мембранных органелл. Известно, что некоторые из них являются хемолитотрофами. То есть они получают энергию из неорганических источников, а если точнее, питаются камнями.

Оказалось, один из таких организмов имеет весьма экзотический рацион. Международная команда исследователей выяснила, что кренархеоты вида Metallosphaera sedula питаются метеоритами.

Ранее было установлено, что некоторые бактерии окисляют железо в метеоритах. Однако для M. sedula они являются не гарниром или лёгкой закуской, а основным блюдом.

Многие исследователи уверены, что жизнь никогда не сформировалась бы на нашей планете, если бы не щедрые "посылки" из космоса в виде метеоритов. Считается, что они являются источником многих химических элементов, которые присутствуют на Земле в скромных количествах (таких как фосфор), а также сложных органических соединений.

Астробиологи задались вопросом, могли ли некоторые древние организмы развить талант к использованию этих довольно специфических веществ.

Команда решила искать кандидатов среди термоацидофилов. Это экстремофильные археи, выживающие при высокой кислотности и высоком содержании серы, а также при высоких температурах (то есть сочетающие признаки термофилов и ацидофилов). К слову, предполагается, что некоторые из этих организмов вполне способны выжить на Марсе.

Определённые данные об археях M. sedula у учёных уже были. Так, было установлено, что этот вид способен потреблять минерал пирит (также известный как "золото дураков"), присутствующий в месторождениях угля.

В ходе новых экспериментов команда подыскала для архей изысканное блюдо – так называемый мультиметаллический метеорит под названием NWA 1172 (Северо-Западная Африка 1172).

Скормив его им, а затем используя спектроскопию и электронную микроскопию, исследователи зарегистрировали "отпечатки пальцев" – следы жизнедеятельности, оставленные M. sedula на предварительно стерилизованных фрагментах.

Результаты показали, что археи пожирали NWA 1172 гораздо быстрее, чем пищу земного происхождения – минерал халькопирит. Скорость роста колонии, пировавший на метеорите, была намного больше, чем у контрольной группы.

По словам астробиологов, очевидно, что внеземные породы лучше обеспечивали M. sedula энергией, что привело к их бурному росту.

Метеорит NWA 1172 содержит около 30 различных металлов, и это изобилие, вероятно, усилило метаболическую активность и рост архей.

Например, железо M. sedula использовали для удовлетворения биоэнергетических потребностей (поскольку они дышат за счёт окисления железа). А широкий спектр других металлов мог пригодиться для других метаболических процессов, таких как ускорение жизненно важных химических реакций в клетках.

При этом высокая пористость метеорита также способствовала ускорению роста колоний микроорганизмов, уточняют авторы.

После "банкета" учёные провели химический и микроскопический анализ фрагментов метеорита и таким образом получили уникальную биологическую "подпись" M. sedula. В будущем этот образец можно будет использовать, чтобы определить, пировали ли хемолитотрофы на том или ином метеорите.

Астробиологи уверены: чтобы получить представление о том, как крошечные организмы могут выживать (а возможно, и процветать) в космосе, необходимо больше узнать об их гастрономических пристрастиях.

По самым смелым предположениям, открытие, описанное в журнале Scientific Reports, могло бы поддержать гипотезу панспермии – идею о том, что жизнь была перенесена на Землю из далёких миров через космическое пространство.

Кстати, ранее "Вести.Наука" (nauka.vesti.ru) рассказывали о странных пристрастиях других организмов. В их меню входят уран, парниковые газы, нефть, пластик и даже паразитические черви. А некоторые "переваривают" токсичные металлы в золотые "самородки".