Найдены настоящие хозяева Денисовой пещеры

Исследователи тщательно изучили отложения Денисовой пещеры.

Фото Mike Morley.

Денисова пещера в предгорьях Алтая продолжает удивлять учёных.

Фото Mike Morley.

Окаменевшие осадочные породы сохранили следы фекалий крупных хищников.

Фото Mike Morley.

Денисова пещера в своё время приютила представителей как минимум двух человеческих видов: денисовцев и неандертальцев. Но теперь археологи выяснили, что большую часть времени это природное убежище было домом для совсем других существ: гиен, волков и медведей. Такой вывод сделан в научной статье, опубликованной в журнале Scientific Reports.

Исследователи также определили слои, наиболее перспективные с точки зрения поисков ДНК древних людей. В то же время эксперты назвали неожиданную трудность, возникающую при анализе древних костей.

"Вести.Наука" (nauka.vesti.ru) подробно писали о насыщенной истории Денисовой пещеры. Именно здесь в 2010 году были обнаружены останки загадочного денисовского человека, или денисовца, оставившего след в нашей ДНК. До самого недавнего времени эта пещера оставалась единственным местом, где были найдены кости денисовцев.

Также в этой пещере жили неандертальцы, которые одно время соседствовали и скрещивались с денисовцами. Все останки денисовского человека в пещере попадают во временной промежуток с 195 до 76–52 тысяч лет назад, а неандертальцев – 140–80 тысяч лет назад.

В ходе более ранних работ в пещере также были найдены каменные орудия, которые заметно раздвигают хронологические рамки заселения пещеры. Судя по древним инструментам, люди (хотя и неизвестно, какие именно) появились в ней впервые как минимум 287 тысяч лет назад. В то же время самым молодым находкам 43–49 тысяч лет. Кто их изготовил, опять-таки неясно. Есть версия, что это мог быть и Homo sapiens, и в этом случае наш человеческий вид был уже третьим, чьи представители использовали пещеру для проживания.

Денисова пещера в предгорьях Алтая продолжает удивлять учёных.

Итак, период, когда пещера хотя бы иногда была домом для людей, охватывает более 240 тысячелетий и не менее трёх межледниковых циклов. Означает ли это, что в ней обитали тысячи поколений? Или люди время от времени приходили и поселялись здесь, но вскоре пещера вновь пустела?

Чтобы выяснить это, археологи буквально под микроскопом исследовали нетронутые осадочные породы, собранные в двух из трёх камер Денисовой пещеры (главной и восточной) с глубины трёх–четырёх метров.

Эти отложения погружали в прозрачную синтетическую смолу, а затем нарезали получившийся монолит исключительно тонкими слоями. Толщина некоторых из них не превышала 0,03 миллиметра. Эти срезы затем изучались с помощью оптического микроскопа и сканирующего электронного микроскопа.

Исследователей интересовали включения, невидимые невооружённым глазом. В их числе пепел и кусочки углей давно погасших костров, микроскопические фрагменты кости, отщепы, образовавшиеся при изготовлении каменных орудий, и крупинки окаменевших фекалий (копролитов).

Оказалось, что Денисова пещера буквально наполнена помётом гиен и в меньшей степени волков. Иногда исследователям попадался и медвежий.

"Это показывает, что не люди, а другие животные использовали пещеру на протяжении большей части истории её обитаемости, а ранние люди были лишь случайными посетителями", – сообщает в материале Gizmodo первый автор исследования Майк Морли (Mike Morley) из Университета Вуллонгонг в Австралии.

Окаменевшие осадочные породы сохранили следы фекалий крупных хищников.

При этом окаменелости не сохранили никаких свидетельств того, что хищники выгоняли людей из пещеры или наоборот (что, разумеется, ещё не означает, что таких конфликтов не было).

Как заключают авторы, археологам придётся проявлять осторожность, анализируя человеческие останки в Денисовой пещере. Ведь не исключено, что часть из них принесена туда хищниками в качестве добычи.

В то же время новая работа оказывает будущим исследователям неоценимую услугу, подсказывая, какие слои отложений наиболее перспективны для поиска в них следов ДНК древнего человека.

К слову, ранее "Вести.Наука" писали о том, как восстановили внешность денисовца, а также о найденных фрагментах его черепа.