Уникальные окаменелости могут рассказать, как динозавры стали настолько большими

Примерно так могла выглядеть особь вида Sarahsaurus aurifontanalis.

Иллюстрация Brian Engh.

Почти полный скелет особи вида Sarahsaurus aurifontanalis, изученный авторами. Название рода дано в честь Сары Батлер, которая финансировала раскопки. Видовое название происходит от латинского aurum ≈ "золото" и fontanalis ≈ "источник".

Фото Jackson School Museum of Earth History Vertebrate Paleontology Collections.

Как самые большие наземные существа в истории Земли приобрели свои впечатляющие габариты? Этот вопрос давно интересует палеонтологов. Изученные недавно останки уникальной сохранности могут пролить свет на эту загадку.

Речь идёт о зауроподах – группе существо, населявших Землю в юрском и меловом периоде. К ней относятся такие известные динозавры, как диплодок, бронтозавр (которому недавно вернули статус отдельного рода) и другие гиганты. Их отличительный признак – очень длинная шея и хвост и вообще огромные размеры. Типичная для некоторых видов масса тела достигала ста тонн, и это рекорд всех времён для наземной фауны.

Эволюционная история зауроподов не вполне ясна. Известны их сравнительно небольшие предки и более поздние гигантские представители. Как выглядели промежуточные формы? Пока специалистам мало что известно об этом.

Новые данные могут помочь в поисках ответа. Адам Марш (Adam Marsh) и Тимоти Роув (Timothy Rowe) из Техасского университета в Остине опубликовали в научном журнале PLOS One статью, в которой описали уникальные ископаемые.

Речь идёт об останках динозавра вида Sarahsaurus aurifontanalis возрастом 185 миллионов лет. Это существо размером с автомобиль давно известно палеонтологам, но никогда ещё не было изучено столь тщательно. Динозавр принадлежит к группе завроподоморфов, эволюционно предшествовавшей зауроподам.

"Саразавр сохранили в своей анатомии изменения, которые происходили в эволюционной линии [зауроподов] в позднем триасовом и раннем юрском периоде", – объясняет Марш.

В статье палеонтологов описаны два скелета, найденные в 1997 году. Они сохранились практически полностью, за исключением черепов, а некоторые кости даже остались сочленёнными.

Почти полный скелет особи вида Sarahsaurus aurifontanalis, изученный авторами. Название рода дано в честь Сары Батлер, которая финансировала раскопки. Видовое название происходит от латинского aurum ≈ "золото" и fontanalis ≈ "источник".

"Образцы хорошо сохранились в трёх измерениях и замечательно полны, что очень редко встречается в летописи окаменелостей, – говорит Мэтью Браун (Matthew Brown) из Техасского университета в Остине, не принимавший участия в исследовании. – Такие полные образцы помогают палеонтологам лучше понять фрагментарные и неполные останки, которые мы обычно находим".

Согласно работе авторов, саразавр ходил на двух ногах. Указательные пальцы передних лап были снабжены большими изогнутыми когтями. Он имел много общего с ранними предками зауроподов, но уже демонстрировал несколько удлинённую шею и увеличенную массу тела.

"Он начинает приобретать признаки увеличения размера по сравнению с самыми ранними членами группы", – поясняет Марш.

Исследователи также выяснили степень родства саразавра с двумя другими родственниками зауроподов, обитавшими в современной Северной Америке в начале юрского периода. Выяснилось, что эти виды не образуют отдельной клады (эволюционной ветви, происходящей от одного общего предка). Каждый из них имеет собственную родословную, восходящую к общему предку всех зауроподов.

Ранее авторы "Вести.Наука" (nauka.vesti.ru) рассказывали и о других находках, проливающих свет на эволюционную историю этой примечательной группы. В их числе недавно открытый 12-тонный динозавр и существо, получившее звучное название "сибиротитан". Говорили мы и о других интересных особенностях эволюционной истории динозавров, например, об их возможной теплокровности и перьевом покрове.