Скелет мезозойского птенца рассказал, как развивались птицы в эпоху динозавров

Милое существо в высоту достигало примерно пяти сантиметров.

Иллюстрация Raul Martin.

Скелет птенца сохранился почти полностью, однако особенности развития птахи удалось изучить лишь при помощи синхротронного излучения.

Иллюстрация Fabien Knoll.

В Испании найден почти полный скелет птенчика, умершего практически сразу после появления на свет. Такая "моментальная фотография" в возрасте интенсивной перестройки скелета позволит палеонтологам многое понять о птицах, населявших Землю 127 миллионов лет назад. О достижении сообщает научная статья, опубликованная в журнале Nature Communications командой во главе с Хосе Сансом (Jose Sanz) из Мадридского университета.

Известно, что рептилии умели летать уже в конце пермского периода, но это был лишь планирующий полёт. Первыми существами, научившимися махать крыльями, были птерозавры, появившиеся в начале юрского периода. Существа размером от воробья до вороны, почти наверняка теплокровные, они в дальнейшем освоили все размерные классы.

А вот в конце юрского периода мелкие птерозавры куда-то исчезли. Почти наверняка это говорит о появлении конкурентов в лице птиц. Впрочем, насколько эти существа имеют право называться птицами, вопрос спорный. Ведь практически все большие группы животных возникали в результате параллельной эволюции, когда те или иные признаки группы возникали одновременно и независимо у самых разных "предшественников". В частности, полный комплекс птичьих признаков независимо возник как минимум дважды: у потомков археоптерикса и у настоящих (бесхвостых) птиц.

Находка, сделанная в Испании, имеет возраст 127 миллионов лет, то есть относится к раннему меловому периоду, следующему за юрским. Таким образом, перед нами "свидетель" очень раннего периода в эволюции птиц, хотя и не самого их зарождения.

Птичка относится к энанциорнисам. Это клада, то есть группа, объединённая общим предком. Именно она по сравнению с остальными кладами мелового периода насчитывает больше всего известных видов. Останки этих птиц не найдены разве что в Антарктиде. Впрочем, среди ныне здравствующих видов у клады нет представителей.

Птенец был размером около пяти сантиметров и при жизни весил примерно 85 граммов. Самое важное для палеонтологов, что он умер вскоре после того, как появился на свет.

Скелет птенца сохранился почти полностью, однако особенности развития птахи удалось изучить лишь при помощи синхротронного излучения.
Скелет птенца сохранился почти полностью, однако особенности развития птахи удалось изучить лишь при помощи синхротронного излучения.
Иллюстрация Fabien Knoll.

Таким образом, получился "моментальный снимок" первых дней жизни птицы. А у учёных появился шанс узнать, какой она появилась на свет. Был ли этот птенец слепым и беспомощным или, наоборот, зрячим, бодрым и уже способным летать? Среди современных птиц встречаются оба этих крайних варианта и весь спектр промежуточных возможностей.

Правда, изучить столь малую окаменелость оказалось непросто. Так, авторы прибегли к помощи синхротронного излучения, чтобы выяснить микроструктуру костей.

Соавтор исследования Фабьен Кнолль (Fabien Knoll) из Манчестерского университета поясняет: "Новые технологии предлагают палеонтологам беспрецедентные возможности для исследования интересных окаменелостей. Мы использовали самые современные средства по всему миру, включая три разных синхротрона во Франции, Великобритании и США".

Учёные обнаружили, что грудина птенца на момент смерти всё ещё состояла из хряща, не сменившегося твёрдой костью. То есть летать птичка ещё не могла.

Выяснились и многие другие подробности развития скелета, интересные, впрочем, разве что специалистам в соответствующей области. Добавим также, что учёные пока не готовы сказать, насколько эта птица зависела от заботы родителей.

Луис Чиаппе (Luis Chiappe) из Музея естествознания Лос-Анджелеса, соавтор исследования, добавляет: "Это новое открытие позволяет нам вместе с другими людьми со всего мира заглянуть в мир древних птиц, которые жили в эпоху динозавров. Удивительно понимать, сколь многие из особенностей, которые мы видим среди ныне живущих птиц, уже были "изобретены" более ста миллионов лет назад".

Напомним, что "Вести.Наука" (nauka.vesti.ru) ранее писали о том, как окаменелости пролили свет на эволюцию пения у птиц, о реконструкции облика оперённых динозавров и о первых отпечатках птичьих лап.