Стражи неба: система оповещения о космической угрозе испытана на астероиде 2012 TC4

Художественное изображение астероида на пути к Земле.

На сегодняшний день человечеству нечего противопоставить космическому гостью, кроме эвакуации населения.

(иллюстрация ESA - P.Carril).

Каждый, кто смотрит голливудские блокбастеры и слышал о самой известной (но не единственной) версии гибели динозавров, знает, что крупный астероид, упавший на Землю, – это очень плохо. К счастью, такие катаклизмы происходят нечасто: последний космический гость такого масштаба свалился с неба около 60 миллионов лет назад.

Но, как на своём опыте убедились жители Челябинска, камешек размером 10–20 метров тоже не вполне безобиден. Неудивительно, что человечество хочет знать, где и когда он может упасть.

С этой целью и была создана Международная сеть предупреждения об астероидной опасности (IAWN). Её задачи – загодя обнаружить опасный объект, определить его размер, предсказать траекторию, оповестить органы власти и отслеживать движение астероида в реальном времени.

В проект входит более десятка научных центров по всему миру. В качестве инструментов используются как оптические телескопы, так и радиотелескопы, которые ради такого случая переключаются в режим радиолокации.

IAWN – большая и сложная сеть, которая должна сработать в экстренной ситуации с точностью швейцарских часов. Естественно, для этого необходимы тренировки, можно даже сказать, учения.

До сих пор такие проверки проходили "понарошку": учёные не следили ни за каким реальным небесным телом, а только имитировали этот процесс. Но, разумеется, требовалось большее приближение к реальности.

Именно поэтому была запланирована кампания по отслеживанию астероида 2012 TC4, обнаруженного, как явствует из названия, пять лет назад. Учёные уже тогда рассчитали, что он сблизится с Землёй в октябре 2017 года.

На сегодняшний день человечеству нечего противопоставить космическому гостью, кроме эвакуации населения.

За несколько недель до момента максимального сближения "стражи неба" начали слежение за космическим визитёром. Каждый научный коллектив делал свою часть работы и обменивался данными с другими участниками. Организаторы проверяли качество координации между разными частями сети.

"Час X" наступил 12 октября. В США в рамках учений были оповещены Федеральное агентство по управлению в чрезвычайных ситуациях (FEMA) и даже Белый Дом, которому подчиняется Координационное бюро по планетарной защите (PDCO) в составе NASA.

Момент максимального сближения пришёлся на 08:41 по московскому времени 12 октября 2017 года. Астероид мирно разминулся с Землёй на дистанции в 44 тысячи километров – это 11% расстояния до Луны и на 22% выше геостационарной орбиты, где вокруг Земли обращается огромное количество спутников.

Координаторы остались довольны работой сети. Единственной серьёзной накладкой стало то, что в общем деле не участвовал радиотелескоп Аресибо (Arecibo), некоторое время назад повреждённый ураганом "Мария". Тем не менее, работа продолжается и сейчас. Учёные будут следить за тем, как удаляется астероид, пока он не станет слишком тусклым для наблюдения.

Как подчёркивают астрономы, в этот раз никакой опасности столкновения не было. Как нет и ничего необычного в этой глыбе размером 10–12 метров. Сближения на такие же дистанции с объектами подобного размера, по оценкам специалистов, происходят несколько раз в год. Их даже невозможно разглядеть невооружённым глазом.

Но именно в этом и ценность прошедшей тренировки: она показала, что приближение типичного тела, которых, кстати, в районе Земли несколько миллионов, может быть успешно отслежено. Тем более, что этот конкретный астероид ещё вернётся. Он вновь сблизится с Землёй в 2050 и 2079 годах.

И если в 2050 году он не угрожает столкновением, то в 2079 году такая вероятность существует. Учёные оценивают её как 1 к 750. Это всего около 0,1%, но это 13-е место в списке космических угроз.

Что можно сделать, если к Земле приближается астероид? Эксперты обсуждают разные сценарии, но на сегодняшний день реальным остаётся только один: эвакуировать людей из возможной зоны бедствия.

К слову, когда-то падения астероидов играли в истории нашей планеты немалую роль. По мнению некоторых исследователей, они даже породили движение тектонических плит на ранней Земле. К счастью, бомбардировка такого масштаба ожидает нас не скоро – более чем через миллион лет.