Гигантские динозавры "вили" гнёзда размером с шину монстров-траков

Художественное представление гигантского птицеподобного динозавра Beibeilong sinensis, что означает "детёныш дракона".

Иллюстрация Zhao Chuang.

Обложка майского выпуска National Geographic. Снимок окаменелости "малыша Луи".

Фото National Geographic.

Окаменелые останки свернувшегося зародыша Beibelong, лежащего на яйцах (яичная скорлупа тёмно-серого цвета).

Фото Darla Zelenitsky/University of Calgary.

Окаменелый эмбрион Beibeilong и окаменелые яйца, а также реконструкция скелета и конкретизированная модель (справа).

Иллюстрация Zhao Chuang.

Многие помнят красочные снимки окаменелых останков эмбриона динозавра из верхнего мелового периода, в 1990-е годы они украшали обложки научно-познавательных журналов (в частности, National Geographic). И недавно учёные определили, что эти останки принадлежали ранее неизвестному виду громадных овирапторозавров (Oviraptorosauria).

Исследователи говорят, что эти существа были самыми крупными животными, которые когда-либо вили гнёзда на Земле. Некоторые специалисты полагают, что их гнёзда были такими же большими, как и огромные шины монстров-траки.

Новое исследование, опубликованное недавно в научном журнале Nature Communications, наконец-то подтвердило "личность" так называемого окаменелого "малыша Луи" (чуть позже подробнее расскажем о причудливом прозвище) – удивительно хорошо сохранившегося эмбриона динозавра. Последний был найден в Хэнань (провинции Китая) ещё в 1990-х годах. Кстати, недавно в Китае были снова сделаны ценные находки.

Теперь же гигантского птицеподобного динозавра назвали Beibeilong sinensis, что означает "детёныш дракона". Существо обитало на Земле 89-100 миллионов лет назад.

Международная команда палеонтологов пришла к такому выводу после изучения целой серии яиц, найденных вместе с зародышем. Кроме того, они проводили сравнительный анатомический анализ останков подобных динозавров. Детальное изучение древнего эмбриона стало возможным лишь недавно после того, как окаменелости были возвращены из США обратно в Китай.

Окаменелые останки свернувшегося зародыша Beibelong, лежащего на яйцах (яичная скорлупа тёмно-серого цвета).

В конце прошлого столетия китайскую провинцию Хэнань окрестили сокровищницей яиц динозавров. В течение 1990-х годов там были обнаружены десятки окаменелых яиц. Примечательно, что многие "сокровища" были найдены обыкновенными сельскими жителями случайно. Спустя время находки были распроданы за рубеж.

Например, одну из коллекций, содержащую редчайший окаменелый эмбрион древнего ящера, приобрели специалисты компании Stone Company, и именно он впоследствии был изображен на обложке майского номера журнала National Geographic в 1996 году. После этого на находку обратили внимание многие специалисты.

Обложка майского выпуска National Geographic. Снимок окаменелости "малыша Луи".

Тогда учёные назвали окаменелый эмбрион "малышом Луи" в честь фотографа Луиса Психойоса (Louis Psihoyos). В 2001 году Детский музей Индианаполиса (Indianapolis Children’s Museum) приобрёл у Stone Company коллекцию с намерением вернуть её обратно в Китай. И после почти десяти лет переговоров — в 2013 году — коллекция вернулась в музей Хэнаня.

Примечательно, что ещё в 1990-х годах эмбрион был верно идентифицирован как тип "caenagnathid oviraptorosaur". Это было пернатое существо с длинной шеей, крыльями и клювом. Но тогда палеонтологи не были точно уверены, к какому именно виду овирапторозавров принадлежат крошечные окаменелые останки.

Исследования найденной коллекции яиц были прекращены на время переговоров о передаче находки американским музеем обратно в Китай, и теперь – после возвращения "сокровища" – коллекция стала вновь доступной для научных исследований.

Его-то и возглавил Цзюньчан Люй (Junchang Lü) из Китайской академии геологических наук, который также попросил Дарла Зеленицки (Darla Zelenitsky) из университета Калгари помочь в изучении окаменелостей.

На сегодня "малыш Луи" – единственный известный скелет, найденный совместно с целой кладкой крупных яиц, известных как Macroelongatoolithus. Длина этих яиц – почти 45 сантиметров, вес – примерно пять килограммов. Такие "габариты" делают их одними из самых крупных яиц динозавров из всех известных на сегодняшних день.

Macroelongatoolithus были обнаружены в кольцеобразной кладке, которая когда-то была частью огромного гнезда. Последнее составляет от двух до трёх метров в диаметре. Оно, по всей видимости, содержало примерно два десятка яиц.

Длина самого эмбриона от морды до хвоста составляет 38 сантиметров. Анализ костей указывает на то, что детёныш динозавра умер от преждевременного вылупления из яйца. Кроме того, было установлено, что эмбрион принадлежал ранее неизвестному виду гигантских овирапторов.

Окаменелый эмбрион Beibeilong и окаменелые яйца, а также реконструкция скелета и конкретизированная модель (справа).

На сегодня у исследователей нет каких-либо окаменелостей взрослых особей этого существа, но сравнительный анализ ближайших родственников предполагает, что взрослый Beibeilong sinensis вырастал в длину примерно до восьми метров, а весил около трёх тонн. Палеонтологи считают, что это самый больший древний ящер, который высаживал яйца и ухаживал за своим потомством. Отмечается, что не все динозавры, откладывавшие яйца, отличались подобным заботливым поведением.

"На протяжении многих лет оставалось загадкой, какой из динозавров отложил эти огромные яйца и смастерил эти гнёзда. По той причине, что окаменелости крупных тероподов, таких, как тираннозавры, также были найдены в провинции Хенань, некоторые специалисты изначально считали, что эти яйца могут им и принадлежать", — говорит в пресс-релизе Зеленицки.

Благодаря этой окаменелости, продолжает она, теперь учёные знают, кем эти яйца были отложены – гигантскими овирапторозаврами, динозаврами, которых можно сравнить с громадными казуарами. "Это настоящее зрелище, если вообразить, как огромные трёхтонные существа сидели в своих гнёздах", — говорит Зеленицки.

И действительно, трудно представить, что такое существо когда-либо обитало на планете. Но благодаря художественной иллюстрации мы можем, по крайней мере, представить его. Исследователи говорят, что невозможно знать наверняка, расхищали ли другие хищники такие гнёзда с большим содержанием яиц. С другой стороны, большое количество яиц гарантировало, что некоторые детёныши смогут выжить.

Кроме того, наличие многочисленных Macroelongatoolithus в Азии и Северной Америке говорит о том, что динозавры, подобные Beibeilong sinensis, были широкого распространены в то время, несмотря на малочисленные окаменелости, которые дошли до наших дней.

Кстати, ранее выяснилось, что динозавры откладывали яркие сине-зелёные яйца.