Палеонтологи обнаружили останки гигантской ископаемой выдры

Примерный облик гигантской ископаемой выдры в представлении художника.

Иллюстрация Mauricio Anton/Cleveland Museum of Natural History.

Найденный череп оказался сильно раздробленным, однако компьютерное моделирование помогло исследователям соединить вместе более 200 фрагментов.

Фото Cleveland Museum of Natural History.

Американские палеонтологи из Кливлендского музея естествознания обнаружили останки ископаемой выдры в китайской провинции Юньнань на дне высохшего озера эпохи позднего миоцена.

Как показало изучение останков, они не принадлежат ни к одному из известных видов, поэтому палеонтологи причислили древнюю выдру к новому виду под названием Siamogale melilutra. По данным учёных, эти животные жили более шести миллионов лет назад в болотах, реках и озёрах и были невероятно крупными по сравнению со своими современными сородичами.

Длина черепа (21 сантиметр) и фрагменты скелета позволяет предположить, что вес животного составлял порядка 50 килограммов, а длина тела могла достигать двух метров, то есть по размеру они были сравнимы с современным волком. Вес ныне живущих выдр редко превышает 10 килограммов. Наиболее приближены к предкам бразильские выдры, которые не так "измельчали" и могут весить более 20 килограммов.

Найденный череп оказался сильно раздробленным, однако компьютерное моделирование помогло исследователям соединить вместе более 200 фрагментов и составить примерный облик ископаемых выдр. По словам учёных, внешне они были похожи скорее на барсуков, чем на представителей своего вида. Отсюда и название melilutra, которое сочетает в себе латинские названия барсука (meles) и выдры (lutra).

Найденный череп оказался сильно раздробленным, однако компьютерное моделирование помогло исследователям соединить вместе более 200 фрагментов.

Этих животных отличала мощная челюсть с увеличенными зубами. Последние помогали выдрам разгрызать жёсткие покровы добычи, а именно панцири пресноводных двустворчатых моллюсков, которые также были найдены палеонтологами в слоях озера и, вероятно, служили пищей для этих древних животных.

Как отмечает руководитель департамента палеоботаники и палеоэкологии Кливлендского музея и соавтор исследования Дениз Су (Denise Su), подобные зубы были характерны для многих потомков ископаемых выдр, и эта особенность является примером конвергентной эволюции. Такое приспособление встречается как минимум три раза в эволюционной истории выдр, и развивалось оно у разных представителей рода независимо друг от друга.

Эти животные обитали в водоёмах в тёплом влажном климате и беспрепятственно распространились в регионе как минимум на 1400 километров, в отличие, например, от больших наземных млекопитающих, чьему расселению могли помешать крупные реки.

Кстати, ранее в Таиланде палеонтологи также обнаруживали зубы ископаемых выдр, после чего роду было присвоено название Siamogale.

Уникальность нынешнего открытия в том, что исследователям удалось обнаружить череп, зубы, челюсти и некоторые другие элементы скелета этого животного. Это очень пригодится при изучении систематики, эволюционной истории и функциональной морфологии данного нового вида, отмечают американские палеонтологи в пресс-релизе музея.

Подробное описание находки содержится в научной статье, опубликованной в издании Journal of Systematic Paleontology.

Напомним, что ранее палеонтологи обнаружили останки крупнейшего доисторического утконоса, а также открыли новый вид хищников, ставших предками современных крокодилов.