Обнаружен оперенный хвост динозавра, много лет назад угодивший в янтарную ловушку

Оперённый хвост динозавра, 99 миллионов лет назад угодивший в янтарную ловушку.

Фото Royal Saskatchewan Museum.

Изображение показывает, каким целурозавр мог быть при жизни.

Иллюстрация Chung-tat Cheung.

Детальное изображение "янтарного" хвоста динозавра, который обитал на Земле 99 миллионов лет назад.

Фото Royal Saskatchewan Museum.

Анализ находки выявил ряд отличий между хвостом древнего динозавра и современных птиц.

Фото Royal Saskatchewan Museum.

Реконструкция небольшого целурозавра.

Иллюстрация Chung-tat Cheung и Liu Yi.

Исследование помогло детально изучить "янтарный" хвост динозавра.

Фото Lida Xing.

Сканирование древнего хвоста показало, что он был достаточно гибким.

Фото Lida Xing.

Капли окаменевшей смолы деревьев ценятся не только за свою золотую красоту, но и за тех крошечных существ, которых они порой сохраняют в своих недрах. Возраст многих из них исчисляется миллионами лет — а значит, это бесценный источник знаний для палеонтологов.

Но один кусок янтаря, обнаруженный учёными не так давно на рынке в Мьянме, оказался действительно редким сокровищем: в нём сохранилась часть оперённого хвоста. Последний принадлежал небольшому двуногому динозавру, жившему порядка 99 миллионов лет назад.

Открытие действительно является уникальным, поскольку палеонтологи и не думали искать в янтаре останки древних ящеров. Однако теперь у учёных есть ценный кусок янтаря с частью древнего ящера внутри, который поможет заглянуть в раннюю эволюцию оперения этих животных.

Изображение показывает, каким целурозавр мог быть при жизни.
Изображение показывает, каким целурозавр мог быть при жизни.
Иллюстрация Chung-tat Cheung.

По словам другого палеонтолога и энтомолога Майкла Энгеля (Michael Engel) из Университета Канзаса, янтарь удивительно полезен, так как позволяет узнать много нового о древних существах и растениях. "Он достаточно точно сохраняет объекты", — говорит он. Например, горные породы часто предоставляют исследователям лишь отпечаток скелета животного, подчас сильно деформированный, а янтарь сохраняет миниатюрных существ полностью и часто даже "застаёт их" в процессе какого-либо действия. То есть учёные могут посудить не просто о внешнем виде, а об образе жизни древнего существа.

Хотя, конечно, довольно трудно найти в янтаре крупных животных, застрявших когда-то в липком потоке смолы. Тем не менее и такое случается: например, однажды учёные обнаружили в янтаре старейшего в мире хамелеона и целых 11 древних ящериц. Бывает, что также везёт и с остатками древних растений.

Запасы янтаря, обнаруживаемые на севере Мьянмы, содержат одни из самых разнообразных "наборов" останков животных мелового периода. Палеонтолог Лида Син (Lida Xing) из Китайского университета геологических наук в Пекине буквально охотится за важным содержимым древней смолы на рынках Мьянмы. Например, ранее он уже находил там два прекрасно сохранившихся крошечных крыла эпохи динозавров. Повезло и в этот раз, учёный наткнулся на янтарь, содержавший 3,6-сантиметровую часть оперённого хвоста.

Исследование помогло детально изучить "янтарный" хвост динозавра.
Исследование помогло детально изучить "янтарный" хвост динозавра.
Фото Lida Xing.

Син обратился к палеонтологу Райану Маккеллару (Ryan McKellar) из Королевского музея Саскачевана в Канаде. Исследователи сделали серию фотографий с помощью микроскопа и компьютерной томографии, чтобы изучить восемь сохранившихся позвонков и перьев (такое сочетание методик позволило детально изучить найденный объект со всех ракурсов).

В отличие от позвонков археоптерикса (древнего существа, которое, по мнению многих учёных, было одной из самых ранних птиц) или современных пернатых, найденные позвонки не были объединены в один цельный стержень на кончике хвоста. Вместо этого хвост, найденный в янтаре, был жгутикообразным и гибким, изгибавшимся в нескольких местах одновременно.

По мнению исследователей, такие результаты говорят о том, что хозяин хвоста не был птицей, а был настоящим динозавром, и, вероятнее всего, древний ящер принадлежал к группе маленьких двуногих существ, которых называют целурозавры.

Исследователи изучили сохранившиеся окаменелые структуры, в древности содержавшие пигменты, придававшие перьям цвет, и сделали вывод, что теропод имел каштаново-коричневый окрас в верхней части хвоста, а его "изнанка" была чуть светлее. Янтарь также позволил специалистам изучить структуру оперения животного в объёме.

Оперение современных птиц имеет центральный стержень или "рахис", который разветвляется на ряд бородок, а они, в свою очередь, вновь распадаются на тонкие бородочки. Но у найденного образца "рахис" относительно тонкий и гибкий по сравнению с толстым и жёстким центральным стержнем в хвостах современных птиц.

Между тем, структура самих бородочек достаточно сложная с тонкими рядами разветвлений, как и у современных пернатых. В целом структура оперения наводит на мысль о том, что животное не было способно к полёту, говорит Маккеллар.

Сканирование древнего хвоста показало, что он был достаточно гибким.
Сканирование древнего хвоста показало, что он был достаточно гибким.
Фото Lida Xing.

Хольц согласен с выводами другого учёного. Животное, вероятно, не могло летать, говорит он, отмечая, что открытие подтверждает и другое заключение: скорее всего, оперение развивалось не для полёта (или не только для него), а например, для сохранения тепла или служило для привлечения партнёров для спаривания.

Описание необыкновенной "хвостатой" находки опубликовано палеонтологами в журнале Current Biology.