"Кассини" обнаружил на Титане затопленные каньоны

Cassini обнаружил, что на спутнике Сатурна Титане присутствуют глубокие круглые каньоны, заполненные жидким углеводородом.

Иллюстрация NASA/JPL-Caltech/ASI.

Космический аппарат НАСА "Кассини" (Cassini) обнаружил на спутнике Сатурна Титане глубокие крутые каньоны, которые заполнены жидкими углеводородами. Открытие является первым прямым доказательством наличия заполненных жидкостью каналов на Титане, а также первым наблюдением каньонов глубиной в сотни метров.

Астрономы проанализировали данные с "Кассини", которые были получены в мае 2013 года – в то время аппарат близко приблизился к спутнику. Во время облёта инструменты "Кассини" фокусировались на каналах, ответвляющихся от большого моря Лигеи (Ligeia Mare).

Наблюдения "Кассини" показали, что каналы, в частности их сеть Каналы Вид (Vid Flumina), являются узкими (шириной чуть меньше километра) каньонами с крутыми склонами, угол наклона которых составляет не меньше 40 градусов. Но каньоны довольно глубоки – от 240 до 570 метров.

Ветвистые каналы появляются в радиолокационном изображении тёмными, как и богатые метаном моря на Титане. Это позволило исследователям предположить, что каналы также могут быть заполнены жидкостью, но прямого доказательства этого до настоящего момента не было.

Ранее учёные не могли понять, является ли этот тёмный материал жидкостью или же просто насыщенным осадком, который при довольно холодных температурах на Титане может состоять изо льда, а не из камня.

Радар "Кассини" довольно часто используется в качестве "формирователя изображений" (иными словами, фотоаппарата), обеспечивая возможность разглядеть спутник сквозь густой туман, окружающий Титан. Но во время облёта спутника радар также используется в качестве альтиметра (пилотажно-навигационный прибор, указывающий высоту полёта), посылая радиоволны на поверхность спутника, чтобы измерить высоту объектов. Исследователи объединили данные альтиметра с предыдущими радиолокационными изображениями для того, чтобы сделать новое открытие.

Ключом к пониманию природы каналов стал радарный сигнал "Кассини", отражаемый от основания объектов. Инструмент "Кассини" наблюдал блеск, который говорит о чрезвычайно гладкой поверхности, как это фиксировалось и у углеводородных морей Титана.

Наличие таких глубоких каналов в ландшафте указывает на то, что образовавшие их процессы были гораздо более активными в течение длительного времени, либо эрозия была гораздо более быстрой, чем в других местах на поверхности Титана. Предлагаемые сценарии исследователей включают поднятие рельефа и изменение уровня моря. Возможно, что имели место оба фактора.

"Вполне вероятно, что сочетание этих сил способствовало образованию глубоких каньонов, но в настоящее время неясно, в какой степени каждый из них повлиял на это. Очевидно, что любое описание геологической эволюции Титана должно объяснить формирование каньонов", – говорит ведущий автор исследования Валерио Поджали (Valerio Poggiali) из Римского университета Ла Сапиенца.

Отмечается, что данные альтиметра показали ещё одну интересную деталь: в некоторых каньонах вокруг моря Лигеи жидкость находится на уровне моря, а в других – до десятков метров выше.

Будущие работы будут направлены на исследование других каналов. Учёные надеются, что их работа поможет создать более полную картину того, как был сформирован ландшафт спутника Сатурна.

Исследование опубликовано в научном издании Geophysical Research Letters.