Танец с астероидом: у Земли появился ещё один спутник

Орбита 2016 HO3 пролегает вокруг Солнца, но с Земли кажется, что астероид вращается вокруг нашей планеты.

Иллюстрация NASA/JPL-Caltech.

Всем известно, что у Земли есть только один полноценный спутник, но, похоже, у Луны появился маленький конкурент. Астрономы обнаружили астероид, который на протяжении сотни лет сопровождает нашу планету, описывая вокруг неё замысловатые зигзаги, и, кажется, планирует задержаться тут надолго.

Астероид, диаметр которого находится в диапазоне от 30 до 100 метров, получил название 2016 HO3. Он был впервые замечен в апреле 2016 года телескопом Pan-STARRS, расположенным на Гавайских островах. Технически его орбита проходит вокруг Солнца. Но благодаря тому что он движется рядом с Землёй с приблизительно равной скоростью, может показаться, что это действительно ещё один спутник нашей планеты.

Траектория полёта астероида такова, что полгода он догоняет нашу планету сзади, а затем на протяжении шести месяцев бежит впереди. Кроме того, его орбита наклонена по отношению к плоскости орбиты Земли, и астероид периодически оказывается то выше, то ниже. В результате создаётся ощущение, что 2016 HO3 кружится вокруг Земли в странном танце.

 

"Петли астероида вокруг Земли из года в год проходят ближе или дальше, но если он убегает далеко вперёд или сильно отстаёт, гравитация Земли притягивает его обратно и не даёт уйти дальше, чем сто расстояний от Земли до Луны, – сообщает в пресс-релизе НАСА Пол Чодас (Paul Chodas) из Лаборатории реактивного движения НАСА. – Тот же самый эффект не даёт астероиду приблизиться ближе, чем на 38 расстояний до Луны. По сути дела, этот маленький астероид был пойман Землёй и закружен в танце".

Астероид не сможет претендовать на звание второй луны, потому что находится слишком далеко. Исследователи классифицируют его как околоземное тело или "квазиспутник".

В прошлом в поле зрения земных телескопов попадали и другие астероиды, захваченные притяжением нашей планеты. Но, как правило, они задерживались лишь на несколько лет.

Например, более десяти лет назад астрономы наблюдали другой астероид 2003 YN107 с очень похожим орбитальным рисунком, но с тех пор это космическое тело вырвалось из ловушки земной гравитации и покинуло окрестности нашей планеты.

Учёные считают, что связь 2016 HO3 с Землёй гораздо крепче. По расчётам, он сопровождает планету не менее ста лет и будет оставаться рядом на протяжении многих веков.

Добавим, что ранее "Вести.Наука" также рассказывали про другом преследователе одной из планет Солнечной системы ― астероиде-троянце Урана. Такие же "непрошенные гости", вероятно, сопровождают и экзопланеты.