Генетически модифицированные обезьяны помогут понять природу аутизма

Учёные планируют создать модифицированных обезьян таким образом, чтобы у животных проявлялись симптомы аутизма

(фото Yan-Hong Nie).

В Шанхае исследователи создали генетически модифицированных макак-крабоедов (Macaca fascicularis), в поведении которых наблюдаются черты, присущие аутистам. По сравнению со своими сородичами, они тратят меньше времени на взаимодействие с другими особями и больше волнуются, когда люди заходят в их клетки.

У этих животных имеются дополнительные копии гена MECP2, связанного с аутизмом. Ген отвечает за производство белка MECP2, имеющего большое значение для деятельности нервной системы. У людей дополнительные копии этого гена вызывают аутизм, а также некоторые серьёзные интеллектуальные проблемы.

Исследователи Китайской академии наук и института неврологии в Шанхае реплицировали ген (создали дополнительную копию) и получили обезьян, которые, как планируется, помогут учёным узнать больше о пока плохо изученном состоянии. Однако многие эксперты считают, что аутизм влияет на многие аспекты социализации и человеческого поведения таким образом, что воспроизвести это на животных моделях попросту невозможно.

Цзылон Цю (Zilong Qiu) и его команда полагают, что к такому состоянию, как аутизм, приводит ряд различных редких мутаций, влияющих на общие схемы работы в мозге. Увеличенное содержание белка MECP2 заставляет макак тратить меньше времени на уход друг за другом. Также изменённые обезьяны имеют странную привычку бегать по кругу. Сейчас команда изучает мозг приматов в попытках определить, какие схемы ответственны за такие когнитивные изменения. Учёные Поднебесной считают, что именно непонимание схемы, лежащей в основе поведенческих проблем, и является главным ограничением в изучении аутизма на данный момент.

Научное сообщество сомневается в правильности такой животной модели, потому что у обезьян не было выявлено два симптома, встречающихся у каждого человека-аутиста, несущего лишние копии гена MECP2: судорог и интеллектуальной инвалидности. Однако в будущем с помощью генной инженерии учёные планируют создавать более сложные модели аутизма на обезьянах.

Дэвид Скьюз (David Skuse) из Университетского колледжа Лондона считает, что отличительной чертой аутизма всё же являются проблемы с коммуникацией, которые невозможно проследить на животных моделях. Ранее для изучения генов, связанных с аутизмом, уже использовались и другие животные, в том числе крысы и мыши, причём многие из них показали пристрастие к повторяющимся движениям. Причём этот тип поведения крайне редко встречается у людей-аутистов.

"Мозг человека развился, чтобы позволить нам стать социальным животным, что, скорее всего, повлекло изменение в широком диапазоне мозговых схем, и не стоит ожидать, что будут найдены абсолютно одинаковые биологические основы этого заболевания как у человека, так и у животных," – комментирует Скьюз.

Если Цю и его коллеги всё же выявят изменённые участки мозга обезьян, они планируют использовать редактирование генов или генную терапию, чтобы отследить, могут ли подобные методы улучшить поведенческие симптомы. В случае удачного исхода, можно будет начать терапевтическое вмешательство с манипуляций геном MECP2.

Научная статья китайских специалистов была опубликована в журнале Nature.