На Земле ждут встречи кометы и Марса

Яркая комета пролетит над Марсом 19 октября 2014 года

(иллюстрация Kim Poor).

Активы NASA, которые будут задействованы во время наблюдения за пролетающей кометой

(иллюстрация NASA).

Наблюдения инструмента NEOWISE за кометой С/2013 А1 в августе 2014 года

(фото NASA).

Моделирование рассвета 19 октября 2014, вид с Марса

(иллюстрация Starry Night).

Изображение кометы, полученное с Земли 11 октября 2014 года

(фото Efrain Morales Rivera).

Ядро и кома, или облако из пыли и газа, кометы Макнота. Снимок сделан телескопом "Хаббл" 11 марта 2014 года: слева - первоначальный, справа - обработанный

(иллюстрация NASA, ESA, J.-Y. Li/Planetary Science Institute).

Космическое агентство США NASA готовит свой внушительный арсенал научных приборов, космических аппаратов и марсоходов для наблюдения за сближением Марса с кометой Макнота, также известной как С/2013 А1.

19 октября 2014 года, в воскресенье, комета приблизится к Марсу на расстояние, которое составляет меньше половины расстояния между Землёй и Луной — "всего" на 139500 километров. Причём скорость космической гостьи составит 202777 километров в час.

Яркая комета пролетит над Марсом 19 октября 2014 года
(иллюстрация Kim Poor).

Комета Макнота была открыта Робертом Макнотом (Robert H. McNaught), работавшим в Обсерватории Сайдинг-Спринг 3 января 2013 года. Она привлекла внимание учёных, так как могла не просто сблизиться, но даже столкнуться с Марсом.

С/2013 А1 возникла в облаке Оорта — области пространства, окружающей солнечную систему и по форме напоминающей пончик. Она, судя по всему, содержит более триллиона ледяных тел. Все они расположены далеко за пределами орбиты Плутона. Существует предположение, что материалы, содержащиеся в облаке Оорта, остаются почти в неизменном состоянии с момента самого рождения Солнечной системы.

То есть С/2013 А1 — своего рода ледяная капсула времени, подробный анализ которой может обеспечить возможность взглянуть в самое начало времён и понять процесс становления нашей Солнечной системы. 

Активы NASA, которые будут задействованы во время наблюдения за пролетающей кометой
(иллюстрация NASA).

"Это настоящий подарок для космической науки, так что разнообразные научные миссии космического агентства должны быть в режиме полной готовности, – заявил астронавт и администратор научных полётов NASA Джон Грансфелд (John Grunsfeld). – Такие необычные кометы никогда прежде не попадали внутрь Солнечной системы. Возможно, это космическое тело даст нам новые подсказки о том, каковы были первые дни нашего небесного дома".

16 космических аппаратов, обсерваторий и марсоходов постараются получить от этой встречи максимум возможных данных. Большинство инструментов будут направлены непосредственно на саму комету, чтобы понять состав, размер и скорость её вращения, а также ряд других характеристик С/2013 А1. Однако некоторые активы, например, недавно прибывший к Красной планете аппарат MAVEN, будут наблюдать за тем, как обширное облако кометы из пыли и газа при близком прохождении рядом с Марсом повлияет на его атмосферу.

Моделирование рассвета 19 октября 2014, вид с Марса
(иллюстрация Starry Night).

Пока сложно оценить потенциальные научные открытия, которые будут сделаны во время наблюдения такого события. Однако существуют и определённые риски. Каждый из аппаратов NASA, находящийся в настоящий момент близко к Марсу, обошёлся США в миллионы долларов. На создание их ушло несколько тысяч часов и много человеческого труда. Но многие из них будут находиться в опасной близости с пролетающей кометой. Само ядро кометы составляет 700 метров в поперечнике, а вот её облако пыли и газа — около 19300 километров в диаметре.

Марсоходы Curiosity и Opportunity, находящиеся на поверхности планеты, будут защищены атмосферой Марса. Однако агентство постарается изменить орбиты некоторых космических кораблей на наиболее безопасные, например, орбиты аппаратов Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) и MAVEN. Перемещение не помешает им сделать снимки высокого разрешения и оценить небесное тело.

Ядро и кома, или облако из пыли и газа, кометы Макнота. Снимок сделан телескопом "Хаббл" 11 марта 2014 года: слева - первоначальный, справа - обработанный
(иллюстрация NASA, ESA, J.-Y. Li/Planetary Science Institute).

По мнению специалистов, период наибольшего риска для орбитальных аппаратов начнётся примерно через час-полтора после максимального приближения кометы и продлится около 20 минут.

"Опасность исходит не от самого ядра кометы, а от мусорного следа, тянущегося за ней, – объясняет Рич Журек (Rich Zurek), старший научный сотрудник Исследовательской программы Марса. – Результаты моделирования показали, что опасность не так велика, как предполагалось изначально. Марс окажется прямо на краю мусорного облака, так что некоторые его частицы могут столкнуться с планетой. Вероятность того, что комета врежется в Марс, невелика, хотя мы учитывали эту вероятность в планировании мер предосторожности".

Однако, даже несмотря на риски, грядущее событие знаменует собой золотой век в понимании особенностей загадочных небесных странников. Данные, которые будут получены, в сочетании с информацией орбитального аппарата Rosetta о комете Чурюмова-Герасименко, приблизят учёных к пониманию природы ранней Солнечной системы.