Учёные изучили рацион австралопитеков

Налёт на зубах австралопитека седиба позволил определить, что ели эти существа два миллиона лет назад

(фото Amanda Henry).

Команда специалистов во главе с Ли Бергером предлагает альтернативный вариант происхождения H. erectus через A. sediba

(фото Lee Berger).

Первые гоминиды ели древесную кору, листья и плоды. Их рацион был схож с питанием современных шимпанзе и даже жирафов. К такому выводу учёные пришли, изучив останки двух особей австралопитека седиба (Australopithecus sediba), которые были найдены в южноафриканской пещере в 2008 году. Скелеты сохранились настолько хорошо, что между зубами древних предков человека остались частицы пищи и налёта.

Учёные проанализировали находки тремя различными способами. Палеоантрополог Аманда Хенри (Amanda Henry) из Института эволюционной антропологии Макса Планка обнаружила и идентифицировала на зубах 38 различных фитолитов. Эти окаменелые частицы растений принадлежали фруктам, листьям, траве, древесине и коре. По тому, как фитолиты поглощали диоксид кремния, было установлено, что растения, которые употребляли в пищу австралопитеки, росли в лесу или в тенистой местности, но не на открытом солнце.

Тем временем другая группа учёных под руководством палеоантрополога Мэтта Шпонхаймера (Matt Sponheimer) из университета Колорадо при помощи лазера выделила крошечные участки зубной эмали и проверила их на содержание изотопов углерода 13C и 12C. Соотношение этих двух изотопов отражает тип растительной пищи, которую особи потребляли в раннем возрасте, когда их зубы только формировались. Так, преобладание 13С говорит о наличии в рационе трав и листьев, произрастающих на солнце.

В случае с исследуемыми останками в эмали содержалось больше изотопа 12С, что говорит о потреблении в пищу растений, растущих в тени. Шпонхаймер считает, что по характеру питания австралопитек седиба походил на жирафа и сильно отличался от всех других видов ранних гоминидов. 

Характер износа зубов древних предков человека также рассказал учёным о том, что австралопитеки ели гораздо более грубую растительную пищу, нежели человек прямоходящий (Homo erectus).

Полученные данные позволяют говорить о том, что австралопитеки жили в лесу или приходили туда питаться из саванны. Особенности их строения (в частности, длинные руки) подтверждают, что они могли лазить по деревьям. Всё это даёт учёным, пытающимся определить, был ли австралопитек предком современного человека, много пищи для размышлений.

Подробнее выводы палеоантропологов представлены в статье в журнале Nature.