"А мы пойдём на север": останки древних гиен впервые найдены в Арктике

Арктические гиены в представлении художника.

Иллюстрация Julius T. Csotonyi.

Эти зубы – первые окаменелые останки гиен, обнаруженные в Арктике.

Фото Grant Zazula, Government of Yukon/Jack Tseng.

Современные гиены известны как охотники и падальщики, обитающие в азиатских и африканских экосистемах, например, в саваннах. Но, похоже, более миллиона лет назад эти хищники предпочитали совершенно иной ландшафт.

Международная команда учёных выяснила, что около миллиона лет назад, во время плейстоценового оледенения, гиены населяли холодную Арктику. Об этом свидетельствуют окаменелости, найденные ещё в 1970-х годах на северо-западе современной Канады и хранившиеся в Канадском музее природы в городе Оттава.

Уточним, что речь идёт о паре зубов (моляр и премоляр), найденных в бассейне реки под названием Старый Ворон (Old Crow River). Кстати, в общей сложности в этой местности за последние сто лет было обнаружено более 50 тысяч останков древних млекопитающих.

В ходе новой работы палеонтологи установили, что окаменелые зубы принадлежат так называемым бегущим гиенам (Chasmaporthetes). Такое название дано хищникам из-за более длинных – по сравнению с другими гиенами – лап.

"Размер, форма и расположение острых выступов на двух зубах характерны для гиены", – сообщил порталу Gizmodo ведущий автор нового исследования Джек Цэн (Jack Tseng) из Университета Нью-Йорка в Буффало. По его словам, эти зубы очень крепкие, а выступы на них острые, словно лезвия.

Чтобы убедиться в своём заключении, команда также сравнила находки с экземплярами из глобальной выборки окаменелых останков гиен.

Возраст найденных зубов оценивается в 1,4 миллиона – 850 тысяч лет, причём специалисты склоняются к первой цифре. Более того, они предполагают, что первые гиены проникли в Северную Америку задолго до этого, поскольку возраст самых ранних из известных окаменелых останков гиен на континенте составляет почти пять миллионов лет.

Эти зубы – первые окаменелые останки гиен, обнаруженные в Арктике.

Палеонтологи отмечают, что останки "бегущих гиен" ранее были обнаружены в Африке, Европе и Азии, а также на юге Соединённых Штатов. Однако в северных арктических регионах следов пребывания этих животных обнаружено не было, поэтому маршруты их передвижений были неизвестны.

Теперь же команда полагает, что древние гиены проникли в Северную Америку через Берингию – сухопутный мост, связывающий северо-восточную Азию и северо-западную Северную Америку в четвертичном периоде. Это было время глобальных оледенений, когда уровень моря был намного ниже, чем сегодня. Учёные считают, что оттуда животные направились на юг и достигли территорий современной Мексики.

Примечательно, что ранее останки гиен из рода Chasmaporthetes были найдены в Монголии. Получается, эти хищники проделали невероятный путь – примерно 6500 километров до Нового Света и ещё около 4000 километров вглубь континента.

Окаменелые останки, описанные в этой работе, являются первым доказательством присутствия древних гиен в Берингии (ранее специалисты лишь догадывались об этом, но не могли подтвердить).

Авторы работы считают, что "бегущие гиены" могли легко адаптироваться к различным условиям окружающей среды, в том числе очень суровым. Обитавшие в тундре особи, вероятно, охотились на карибу (северных оленей), лошадей и, возможно, даже на мамонтов (во всяком случае, вряд ли гиены брезговали их трупами).

"Мы не говорим, что они охотились на взрослого мамонта – это было бы подвигом для любого хищника. Но молодые африканские слоны могут стать жертвами пятнистых гиен. Я считаю это хорошим примером для интерпретации охоты Chasmaporthetes", – пояснил Цэн в интервью National Geographic.

Хотя сегодня существует только четыре вида гиен, родословная у них обширная: учёным известны десятки видов этих хищников, населявших Северное полушарие.

Считается, что в Северной Америке гиены исчезли до прибытия первых людей, от миллиона до полумиллиона лет назад. Причины их вымирания пока остаются неясными.

Предполагается, что нишу гиен в этой экосистеме заняли древние представители псовых, а также гигантские короткомордые медведи.

Что же касается внешнего вида арктических гиен, то исследователи считают, что хищники наверняка имели густой мех, похожий на мех мамонтов или шерстистых носорогов. Причём его цвет мог меняться в зависимости от сезона (что сегодня наблюдается, к примеру, у арктических зайцев и песцов). Зимой их шерсть, скорее всего, была более светлой, что повышало шансы на успешную охоту.

Свои предположения о внешнем виде "бегущих гиен" специалисты "высказали" на иллюстрации, созданной в сотрудничестве с известным канадским художником Джулиусом Чотони (Julius Csotonyi).

"Мы хотели показать Арктику ранней весной с местными растениями и животными. Мы изобразили шерсть гиен провокационно бледной, порассуждав о маскировке, которую могли иметь эти арктические хищники. Мамонтёнок [на изображении] представляет здесь наиболее распространённый вид травоядных животных, которые, возможно, становились жертвами гиен. Джулиус использовал фотореалистичный стиль иллюстрации, показав нам холодную тундру ледникового периода", – рассказывает Цэн.

Научная статья по итогам работы его команды представлена в журнале Open Quaternary.

Кстати, ранее в окаменелых экскрементах гиены были найдены древнейшие человеческие волосы.

Также авторы проекта "Вести.Наука" (nauka.vesti.ru) сообщали о других "северных" находках палеонтологов – окаменелых останках зубастой птицы возрастом 90 миллионов лет и костях мамонта Жени, которые отодвинули сроки заселения Арктики людьми. Кроме того, арктические территории нынешней Канады оказались прародиной верблюдов.