Палеонтологи впервые обнаружили останки "беременной" ископаемой птицы

Птицы вида Avimaia schweitzerae в представлении художника.

Иллюстрация Michael Rothman.

Останки птицы Avimaia schweitzerae. Фрагменты яичной скорлупы слишком малы, чтобы увидеть их невооружённым глазом.

Фото Barbara Marrs.

Учёные из Института палеонтологии позвоночных и палеоантропологии Китайской академии наук сообщили о выдающейся находке. Они обнаружили останки неизвестной ранее ископаемой птицы с яйцом внутри тела. Иными словами, на момент смерти самка не успела отложить яйцо. До сих пор палеонтологи не встречали подобных окаменелостей древних пернатых.

Уникальная находка была сделана на северо-западе Китая. Возраст останков специалисты оценили в 110 миллионов лет.

Также они заключили, что птица была представителем подкласса энанциорнисовых. Её отнесли к новому виду, получившему название Avimaia schweitzerae (о его значении расскажем ниже). По размеру особь была не крупнее современного воробья.

По словам палеонтологов, останки сохранились хорошо, несмотря на то, что со временем были расплющены в плоский "блин". Скелет, правда, оказался частичным: сохранилась нижняя половина позвоночника, кости таза и задних конечностей, а также следы перьев. (К слову, энанциорнисовые птицы рождались с лётными перьями и, вероятно, начинали летать очень скоро после вылупления.)

Останки птицы Avimaia schweitzerae. Фрагменты яичной скорлупы слишком малы, чтобы увидеть их невооружённым глазом.
Останки птицы Avimaia schweitzerae. Фрагменты яичной скорлупы слишком малы, чтобы увидеть их невооружённым глазом.
Фото Barbara Marrs.

Исследователи признаются, что не сразу поняли, что "раздавленная масса" в животе птицы может быть яйцом. Однако анализ фрагмента этой самой "массы" показал, что это яичная скорлупа.

Экспертам удалось изучить её мембрану и кутикулу (наружный защитный слой), причём последняя содержала белки и другие органические материалы.

Анализ также показал, что яичная скорлупа содержит микроскопические "сферы" фосфата кальция. Это говорит о том, что представители вида A. schweitzerae частично зарывали свои яйца в землю и обитали близ водоёмов.

В дальнейшем учёные выяснили ещё кое-что интересное: особенности, которые указывали на то, что именно "плод любви" мог стать причиной гибели древней птицы.

Дело в том, что яичная скорлупа, обнаруженная в останках доисторического пернатого, состояла из двух слоёв вместо одного. При этом они были чрезвычайно тонкими (тоньше листа бумаги). По словам специалистов, это указывает на то, что яйцо не смогло пройти по яйцеводу птицы с нормальной скоростью. Из-за задержки оно покрылось вторым слоем скорлупы.

Сегодня такое состояние учёные наблюдают у некоторых домашних птиц небольших размеров. Оно связано с нарушением работы репродуктивных органов, причиной которого может быть стресс.

Исследователи полагают, что именно из-за подобного состояния и скончалась особь, чьи останки они отыскали.

Кстати, подобную аномалию ранее выявляли у динозавров-зауроподов и у многих ископаемых, а также живых черепах. Теперь же описан самый древний документально подтверждённый случай такого репродуктивного расстройства у птиц.

Но открытия на этом не закончились. Детально изучив окаменелость, учёные обнаружили специфический тип репродуктивной ткани (её называют медуллярной костью). Это пористая структура, которая выступает в роли хранилища кальция, необходимого для формирования яичной скорлупы.

Таким образом, останки A. schweitzerae стали единственной мезозойской окаменелостью, сохранившей сразу два свидетельства репродуктивной активности птицы – медуллярную кость и яичную скорлупу.

В заключение отметим, что название Avimaia schweitzerae увековечивает имя известного палеонтолога Мэри Швайцер (Mary Schweitzer), группа которой ранее по медуллярной кости определила беременность тираннозавра. Также исследовательница обнаружила самый древний образец мягких тканей в ребре динозавра и объяснила, почему оперённые динозавры не могли летать. Первое же слово в наименовании нового вида переводится как "птица-мать".

Подробнее об уникальной окаменелости мелового периода рассказывается в статье, опубликованной в журнале Nature Communications.

Кстати, ранее авторы проекта "Вести.Наука" (nauka.vesti.ru) рассказывали о "межвидовом роддоме": оказалось, что мезозойские птицы, крокодилы и ящерицы откладывали яйца вместе. Писали мы и о том, что способность нести разноцветные яйца птицы получили в наследство от динозавров.