Зуб гигантского ленивца поведал учёным о непростой жизни древнего существа

Часть верхней плечевой кости вымершего гигантского ленивца, найденная во время раскопок в 2014 году.

Фото Lisa J. Lucero, VOPA.

Древний ленивец вида Eremotherium laurillardi вырастал до четырёх метров в высоту.

(иллюстрация Julie McMahon).

Исследователи проанализировали ткани зуба ленивца. Углубления показывают места, где были взяты пробы для анализа.

Фото Stanley Ambrose.

Современные методы анализа позволяют палеонтологам не только выяснить, как выглядело то или иное древнее существо, но и многое узнать о его образе жизни. Обнаружение останков гигантского ленивца вида Eremotherium laurillardi, обитавшего в Белизе более 27 тысяч лет назад, является ярким тому примером.

Изучая окаменелый зуб вымершего существа, исследователи смогли многое узнать о последнем годе его жизни и выдвинуть новые гипотезы о жизни и состоянии окружающей среды мегафауны, о которой учёные мало что знают. Поясним, что мегафауной специалисты обозначают совокупность видов животных, чья масса тела превышает 40 килограммов.

Белиз, расположенный между Карибским морем и восточным побережьем Центральной Америки, представляет собой небольшую страну с большим количеством тропических лесов и огромным биоразнообразием. Например, в Белизе находится второй по величине барьерный риф в мире.

Тем не менее при жизни гигантского ленивца (достигавшего четырёх метров в высоту) территория Белиза выглядела совсем иначе: густых джунглей не было, приходилось довольствоваться лишь бесплодной и сухой местностью.

Ленивец застал последний ледниковый максимум. Уровень Мирового океана в то время был значительно ниже современного из-за того, что вода, накопившаяся в виде льда в ледниковых покровах, была изъята из гидросферы.

В то время животному и его современникам не хватало воды. Скорее всего, именно жажда привела E. laurillardi к огромной яме, из которой ему так и не удалось выбраться живым.

Его останки – плечевая и бедренная кости, а также часть зуба – были обнаружены водолазами 27000 лет спустя.

Исследователи проанализировали ткани зуба ленивца. Углубления показывают места, где были взяты пробы для анализа.
Исследователи проанализировали ткани зуба ленивца. Углубления показывают места, где были взяты пробы для анализа.
Фото Stanley Ambrose.

Стэнли Амброуз (Stanley Ambrose) и его коллеги из Иллинойсского университета в Урбане-Шампейне изучили зуб древнего существа (длина зуба составляла почти 10 сантиметров).

Однако учёные столкнулись с целым рядом проблем. В отличие от других огромных животных, таких как мамонты, гигантские ленивцы не имели зубной эмали – твёрдого слоя, который "записывает" информацию о том, что съело существо.

Большая часть первоначальной ткани к тому же со временем была замещена минералами (это происходит в процессе окаменения).

Тем не менее катодолюминесцентная микроскопия позволила группе Амброуза отделить "выжившие" ткани от минералов. В итоге учёные получили 20 образцов ортодентина – ткани, из которой построены зубы.

"Это впервые позволило нам проследить ежемесячные и сезонные изменения в рационе питания ленивца, а также выбрать лучшую часть зуба для надёжного радиоуглеродного датирования", – говорит Амброз.

Специалисты выяснили, что ленивец столкнулся с девятимесячным сухим сезоном, и лишь три месяца дождей несколько облегчили ему жизнь. Судя по тому, что он ел, ленивец обитал в саванне, а не в лесу.

Древний ленивец вида Eremotherium laurillardi вырастал до четырёх метров в высоту.
Древний ленивец вида Eremotherium laurillardi вырастал до четырёх метров в высоту.
(иллюстрация Julie McMahon).

Кроме того, учёные выяснили, что ленивцы могли приспособиться к самым разным условиям окружающей среды.

То, что гигантские ленивцы адаптировались к разным условиям, объясняет, почему они были так широко распространены и выживали так долго. Изменение климата является одним из факторов, которые некоторые учёные связывают с их вымиранием (это произошло 12-13 тысяч лет назад).

Между тем новые данные говорят о том, что эти особи могли пережить такие "капризы природы". Поэтому другая гипотеза их вымирания – охота на них древних людей – теперь звучит как более правдоподобная.

Научная статья по итогам работы представлена в издании Science Advances.

К слову, ранее считалось, что древние люди также истребили мамонтов, но позднее все обвинения с них были сняты.